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DE VOLTA AOS ANOS SETENTA?
Autor: Kenneth Rogoff

10-09-2021

Com a saída desastrosa dos Estados Unidos do Afeganistão, os paralelismos entre as décadas de 2020 e de 1970 continuam a aumentar. Será que um período sustentado de alta inflação acaba de se tornar muito mais provável? Até há pouco tempo, eu teria dito que as probabilidades estariam claramente contra. Agora, não tenho tanta certeza, especialmente se olhar para o futuro.

Muitos economistas parecem ver a inflação como um problema puramente tecnocrático e a maioria dos banqueiros centrais gostaria de acreditar nisso. Na verdade, as raízes da inflação sustentada derivam principalmente de problemas de economia política, e aqui a longa lista de semelhanças entre a década de 1970 e hoje é inquietante.

A nível nacional, após um período em que o presidente dos Estados Unidos desafia as normas institucionais (Richard Nixon era a versão da década de 1970), uma pessoa minuciosamente decente assume o cargo (naquela época, Jimmy Carter). A nível internacional, os EUA sofrem uma derrota humilhante nas mãos de um adversário muito mais fraco, mas muito mais determinado (o Vietname do Norte na década de 1970, os Talibãs hoje).

Na frente económica, a economia global sofre uma desaceleração prolongada da produtividade. De acordo com a descrição magistral  sobre inovação e crescimento, do economista Robert Gordon da Universidade Northwestern, The Rise and Fall of American Growth, a década de 1970 marca uma viragem na história económica dos EUA, graças a uma forte desaceleração na inovação económica significativa. Hoje, mesmo que os pessimistas em relação à produtividade subestimem grosseiramente os ganhos fenomenais que a próxima geração de biotecnologia e inteligência artificial trará, há um grande conjunto de trabalhos que verifica que o crescimento da produtividade tem desacelerado no século XXI, e agora a pandemia parece estar a infligir outro duro golpe.

A economia global sofreu um grande choque do lado da oferta na década de 1970, quando os países do Médio Oriente aumentaram enormemente o preço do petróleo que cobravam ao resto do mundo. Hoje, o proteccionismo e um recuo das cadeias de abastecimento globais constituem um choque do lado da oferta negativo com consequências semelhantes.

Por último, no final das décadas de 1960 e 1970, enormes aumentos nos gastos do governo não foram acompanhados por impostos mais altos sobre os ricos. Os aumentos de gastos resultaram em parte dos programas “Grande Sociedade” do presidente dos Estados Unidos, Lyndon B. Johnson, na década de 1960, posteriormente ampliados pelo custo crescente da Guerra do Vietname. Primeiro Johnson e depois Nixon mostraram relutância em aumentar os impostos para pagar esses custos, temendo uma perda de apoio político. Nos últimos anos, primeiro os cortes de impostos de Trump, depois o alívio da catástrofe relacionada com a pandemia e agora os planos progressivos para expandir a rede de segurança social atingiram duramente o orçamento federal. Os planos de aumentar os impostos apenas sobre os ricos, para financiar estes custos, provavelmente ficarão aquém.

É verdade que, apesar de todas estas semelhanças, os bancos centrais independentes de hoje posicionam-se como um baluarte contra a inflação, prontos para aumentarem as taxas de juro se as pressões inflacionárias começarem a ficar fora do controlo. Na década de 1970, apenas alguns países tinham bancos centrais independentes e, no caso dos Estados Unidos, ele não agia como tal, alimentando a inflação com uma enorme expansão monetária. Hoje, os bancos centrais relativamente independentes são a norma em grande parte do mundo. Também é verdade que as taxas de juro reais globais ultra baixas de hoje fornecem aos governos dos países ricos muito mais espaço para administrarem défices do que aquele que tinham na década de 1970.

Por outro lado, os desafios de dar assistência às populações envelhecidas tornaram-se muito mais difíceis nas últimas cinco décadas (pelo menos nas economias avançadas e na China). Os regimes de pensões públicas sub-financiados são, sem dúvida, uma ameaça muito maior, quantitativamente, para a solvência orçamental do governo do que a dívida. Ao mesmo tempo, as pressões sociais para aumentar os gastos e as transferências do governo estouraram em todo o mundo, à medida que a desigualdade se tornava politicamente mais relevante para muitos países, e a melhoria do crescimento menos. E enfrentar as alterações climáticas e outras ameaças ambientais quase certamente colocará pressão adicional sobre os orçamentos e desacelerará o crescimento.

O forte aumento das dívidas dos governos inevitavelmente tornará politicamente mais doloroso para os bancos centrais elevarem as taxas de juro nominais se as taxas reais globais começarem a subir. As dívidas elevadas já são uma razão pela qual alguns bancos centrais hoje hesitarão em aumentar as taxas de juro se e quando ocorrer a normalização pós-pandemia. A dívida privada, que também disparou durante a pandemia, talvez seja um problema ainda maior. Os incumprimentos privados generalizados acabariam por ter um enorme impacto fiscal através de uma menor arrecadação de impostos e maiores custos com a rede de segurança social.

Antes de ficarmos demasiado pessimistas, vamos lembrar que a década de 1970 foi seguida pelas décadas de 1980 e 1990, e de uma grande revitalização no crescimento das economias avançadas, mesmo que não fosse tão inclusivo como os governantes gostariam que fosse. Mas, mais uma vez, a década de 2030 ainda está muito distante.

Os desafios económicos de hoje são certamente solucionáveis e não há razão para que a inflação tenha de subir em flecha. Os principais banqueiros centrais de hoje, como Jay Powell da Reserva Federal dos EUA, e  Christine Lagarde do Banco Central Europeu, estão a anos-luz do presidente flexível da Fed, Arthur Burns, na década de 1970. Ambos têm equipas excelentes para apoiá-los. No entanto, todos os bancos centrais ainda enfrentam pressões constantes e torna-se difícil para eles serem independentes indefinidamente, principalmente se os políticos ficarem frágeis e desesperados.

A derrota humilhante dos EUA no Afeganistão é um grande passo para recriar a tempestade perfeita que levou ao crescimento lento e à inflação muito alta na década de 1970. Há algumas semanas, um pouco de inflação parecia um problema administrável. Agora, os riscos e as apostas são maiores.

KENNETH ROGOFF

Kenneth Rogoff, Professor de Economia e Políticas Públicas na Universidade de Harvard e ganhador do Prémio Deutsche Bank de Economia Financeira de 2011, foi o economista-chefe do Fundo Monetário Internacional de 2001 a 2003. Ele é co-autor de  This Time is Different: Eight Séculos de loucura financeira  e autor de  The Curse of Cash.

 

 

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